GESTIÓN EN LA REDUCCIÓN DE GÉRMENES EN EL AGUA

Higiene del agua en un edificio. ¿Cuáles son los peligros? ¿Por qué luchar contra la formación del biofilm? ¿Por qué evitar el agua estancada?
Hasta hace poco, no se daba excesiva importancia a la calidad del agua. Se suponía, sencillamente, que lo que salía cada día al abrir el grifo era saludable y estaba perfectamente limpio. Sin embargo, los componentes microbiológicos presentes (p. ej. la legionella) pueden mermar considerablemente la calidad del agua. Según el Instituto de Salud Carlos III, en España se registran de media más de 1.300 casos al año tan solo de legionelosis, siendo mortales parte de los mismos.
Seguramente habremos oído hablar por ejemplo del biofilm de las tuberías o de la importancia de evitar el agua estancada; este artículo trata de explicar en profundidad esos conceptos y porqué son algunas de las causas más importantes detrás de la pérdida de higiene del agua en la instalación de un edificio, así como el riesgo que esto comporta; conceptos que a buen seguro son de gran utilidad para todo Facility Manager.

¿Qué es un biofilm?

Un biofilm o biopelícula es una capa de limo compuesta por una matriz polimérica extracelular, en la que se encuentran embebidos diferentes microorganismos, como bacterias, formando una comunidad. Las biopelículas se forman principalmente en las interfaces entre superficies sólidas y agua como, por ejemplo, tuberías de agua, mangueras de ducha o grifos. Cuando entre los microorganismos que proliferan en el biofilm se encuentran gérmenes patógenos (por ejemplo, legionelas y Pseudomonas aeruginosa), la situación es crítica, ya que dichas bacterias pueden llegar al consumidor o paciente por desprendimiento de la biopelícula, que se incorporaría al flujo de agua.

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La formación de un biofilm consta de varias fases:
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La capa de limo se caracteriza por tener una resistencia elevada y fijación irreversible [1]. La matriz extracelular ofrece condiciones ideales para la proliferación bacteriana y protege a los gérmenes establecidos en el biofilm minimizando los efectos de sustancias como desinfectantes (p. ej., cloro) y antibióticos [2, 3]. De hecho, en pequeñas concentraciones, los restos de detergentes y desinfectantes pueden llegar a servir como fuente de alimento para las bacterias.

La formación de biopelículas dificulta la detección de los gérmenes en el agua potable, ya que la liberación repentina de bacterias, debido a la ruptura del biofilm, puede provocar fuertes variaciones en la concentración de gérmenes en una misma salida de agua.

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¿Qué importancia tienen las pseudomonas en el biofilm?

Las pseudomonas son bacterias mucilaginosas con forma de bastón que proliferan como gérmenes en suelos húmedos y medios acuáticos. Abundan formando biopelículas en objetos sanitarios, como lavabos, aireadores, duchas, juntas de griferías y útiles de limpieza. Pseudomonas aeruginosa es uno de los gérmenes infecciosos más habituales en hospitales y tiene la capacidad de proliferar tanto en entornos ricos como pobres en nutrientes. Dado que Pseudomonas aeruginosa se multiplica en un rango de temperatura de aproximadamente 9 °C a 42 °C, y prolifera entre otros en el agua potable, ambos suministros, tanto el de agua fría como el de agua caliente sanitaria, son potenciales fuentes de contaminación[4].
Pseudomonas aeruginosa es un típico generador de biofilms, capaz además de colonizar biopelículas existentes y de sobrevivir y multiplicarse en ellas.  Las biopelículas constituyen por tanto un hábitat protector y un reservorio en potencia. La contaminación retrógrada es una de las vías más frecuentes por las que Pseudomonas aeruginosa llega al agua potable.

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¿Qué parte del biofilm colonizan las legionelas?

Las legionelas son gérmenes frecuentes en el medio ambiente, cuyo hábitat natural es el agua. Abundan en aguas superficiales como ríos o lagos, pero también en aguas subterráneas y en el agua potable. Su temperatura de multiplicación idónea en las conducciones de agua es de 25 °C a 45 °C, encontrando condiciones de vida óptimas en zonas con poca o ninguna circulación de agua (agua estancada). Las legionelas están presentes tanto en el agua caliente sanitaria como en el agua fría [5], pero no se multiplican significativamente a temperaturas inferiores a 20 ºC. Las legionelas pueden desplazarse en medios fluidos gracias a su flagelo polar.
A diferencia de Pseudomonas aeruginosa, las legionelas no forman biopelículas. El biofilm, sin embargo, brinda condiciones de vida óptimas y protección contra factores ambientales adversos, como cloro, luz UV y altas temperaturas. Las legionelas han desarrollado una sofisticada estrategia para proliferar: se multiplican en células huésped, p. ej., amebas, que en realidad son sus depredadores naturales. Es decir, las legionelas son encapsuladas y protegidas por la ameba.  En la última fase de la multiplicación intracelular, las amebas explotan y liberan las legionelas al agua. Esta es la razón por la que pueden encontrarse concentraciones de legionelas muy diferentes al realizar análisis del agua en una misma salida de agua.
Las legionelas son patógenos bacterianos causantes de graves neumonías. Legionella pneumophila es el patógeno oportunista más frecuente y causante de la legionelosis (o enfermedad del legionario). Esta patología puede resultar mortal. La fiebre de Pontiac [5] es más leve y otra de las formas de la infección.

¿Qué son los gérmenes “durmientes”?

El análisis microbiológico del agua potable para la detección de bacterias se basa en la cuantificación de gérmenes mediante cultivos. La muestra de agua se siembra en un medio nutritivo, denominado “agar”, y se incuba en una estufa. En estas condiciones de incubación óptimas se forman sobre el agar colonias bacterianas apreciables a simple vista, que se cuantifican como unidades formadoras de colonias (UFC). Se sabe, no obstante, que Legionella pneumophila y Pseudomonas aeruginosa pueden estar presentes en el biofilm de instalaciones de agua potable tanto en la forma cultivable como también en un estado transitorio no cultivable. En este estado, denominado VBNC (viable-but-non-culturable), las bacterias no pueden cultivarse en el medio nutritivo a pesar de ser viables [6]. Las bacterias pasan al estado VBNC cuando están sometidas a algún factor estresante como, p. ej., productos desinfectantes, radiación UV o calor intenso. En cuanto las condiciones de vida vuelven a ser favorables, los gérmenes “durmientes” retornan al estado vegetativo y las bacterias patógenas oportunistas recobran el potencial infeccioso. Por esta razón, existe siempre el peligro de que incluso las instalaciones de agua potable con resultados de análisis de UFC negativos contengan legionelas o pseudomonas “durmientes” que puedan infectar al consumidor a través de la toma de agua.

¿Qué efectos tiene el agua estancada en la formación del biofilm?

El agua estancada es una fuente de peligro especial que favorece la formación de biopelículas. Se habla de agua estancada cuando el agua de las tuberías deja de circular durante más de 4 horas.  En este tiempo, los gérmenes del agua, como Pseudomonas aeruginosa, pueden adherirse a las superficies de las tuberías y mangueras e iniciar la formación del biofilm. Los gérmenes que se establecen y multiplican en el biofilm pueden llegar al consumidor a través de la toma de agua, con el consiguiente riesgo para la salud.

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¿Cómo puede minimizarse el biofilm y qué medidas ofrecen una protección segura contra los gérmenes del agua?

Se recomienda evitar zonas de agua estancada para minimizar la formación de biofilm y la consiguiente aparición de reservorios de gérmenes. Existen en el mercado soluciones técnicas diseñadas con este objetivo [11].
En los casos de hallazgos positivos de legionelas o pseudomonas, prestigiosas instituciones como el Robert Koch-Institut (RKI) recomiendan utilizar filtros en el punto de uso (PDU) [8-10]. Este tipo de filtros proporcionan una protección inmediata y fiable para grifos y duchas [12].
Aun no habiéndose detectado gérmenes, existe siempre el riesgo de que patógenos oportunistas como Pseudomonas aeruginosa y Legionella  pneumophila estén presentes en estado “durmiente” (VBNC). Pueden salir de este estado y retornar al estado vegetativo “infeccioso”, con el consiguiente peligro que esto representa. Los filtros PDU son idóneos para la protección de los usuarios, especialmente aquellos con un sistema inmune debilitado como niños, ancianos o personas enfermas entre otros.

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Rubén Santos
Director España
AQUA FREE

www.aqua-free.com/es

Fuentes:

Ortolano, G., F. Canonica, and J. Cervia, Point-of-use water filtration complements systemic treatment to reduce health care-associated Legionnaires disease. Clin Infect Dis, 2007. 45(1): p. 135-6.
Schwering, M., et al., Multi-species biofilms defined from drinking water microorganisms provide increased protection against chlorine disinfection. Biofouling, 2013. 29(8): p. 917-28.
Donlan, R.M. and J.W. Costerton, Biofilms: survival mechanisms of clinically relevant microorganisms. Clin Microbiol Rev, 2002. 15(2): p. 167-93.
Anónimo, resultados de una adiencia de expertos del 31.03.2004 en la clínica universitaria de Bonn. Hausinstallation, aus denen Wasser für die Öffentlichkeit bereitgestellt wird, als potenzielles Infektionsreservoir mit besonderer Berücksichtigung von Einrichtungen zur medizinischen Versorgung (Instalación doméstica de la que se suministra agua para uso público como posible reservorio de infecciones, en particular por lo que se refiere a servicios de atención médica)
Kenntnisstand, Prävention und Kontrolle (Estado de los conocimientos, prevención y control). Bundesgesundheitsblatt – Gesundheitsforschung – Gesundheitsschutz (Boletín de las Autoridades Sanitarias Alemanas – Investigación sanitaria – Protección de la salud), 2004. issue 49( 681-686).
Koch-Institut, R., RKI-Ratgeber für Ärtzte – Legionellose. Epidemiologisches Bulletin, 2013(8): p. 61-70.
Wingender, J. and H.C. Flemming, Biofilms in drinking water and their role as reservoir for pathogens. Int J Hyg Environ Health, 2011. 214(6): p. 417-23.
UBA, Trink was – Trinkwasser aus dem Hahn (Bebe. Agua potable del grifo). Ratgeber (Guía), 2007.
KRINKO, Anforderungen an die Hygiene bei der medizinischen Versorgung von immunsupprimierten Patienten (Requisitos de higiene en la asistencia médica de pacientes inmunosuprimidos). Bundesgesundheitsblatt – Gesundheitsforschung – Gesundheitsschutz (Boletín de las Autoridades Sanitarias Alemanas – Investigación sanitaria – Protección de la salud) 2010. Volume 53 (Issue 4): p. 357-388.
KRINKO, Empfehlung zur Prävention nosokomialer Infektionen bei neonatologisch Intensivpflegepatienten mit einem Geburtsgewicht unter 1500 g (Recomendación para la prevención de infecciones nosocomiales en pacientes neonatos de cuidados intensivos con un peso al nacer inferior a 1500 g). Bundesgesundheitsblatt – Gesundheitsforschung – Gesundheitsschutz (Boletín de las Autoridades Sanitarias Alemanas – Investigación sanitaria – Protección de la salud), 2007. Volume 50 (Issue 10): p. 1265-1303.
KRINKO, Infektionsprävention in der Zahnheilkunde – Anforderungen an die Hygiene (Prevención de infecciones en el ámbito odontológico. Requisitos de higiene). Bundesgesundheitsblatt – Gesundheitsforschung – Gesundheitsschutz (Boletín de las Autoridades Sanitarias Alemanas – Investigación sanitaria – Protección de la salud) 2006. Volume 49 (Issue 4): p. 375-390.
www.aqua-free.com/es/higiene-del-agua-y-proteccion-contra-legionela/productos/sistema-de-lavado/
www.aqua-free.com/es/higiene-del-agua-y-proteccion-contra-legionela/

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